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2013 年 7 月 14 日

太陽系的前世今生 (195):彗星通過近日點

影像提供 : NASA
文字提供 : 陳輝樺 (NMNS )  

說明 : 這幾天以來,我們介紹了許多與 彗星 (Comets) 相關的點點滴滴,彗星大致是來自於距離太陽比我們 地球 還遠的 太陽系 (Solar system) 內其他範圍廣闊地方, 因為長期待在距離太陽 (sun) 遠而冰冷的環境裡,憑藉著微粒間的 重力 (Gravity) 作用逐漸凝聚而成髒雪球塊, 當它受到擾動而離開了長期的冰冷環境,太陽的重力作用就會使它朝向太陽而來。 在它接近到 土星 (Saturn) 與太陽的距離 (約為 10 天文單位) 時, 太陽風 (Solar wind) 和太陽的熱使得彗星體開始向外噴出微粒,從彗星體噴出的塵埃與冰雪粒子束形成一束束的彗髮 (Coma),背向彗星運行方向和背向太陽方向散開, 這就是彗星漂亮的尾巴。

        那麼彗星和之前介紹的 小行星體 有何差別呢?從它們的出處和運行的方式來看, 彗星和小行星的區別只是有無稀薄糢糊大氣層 彗髮 (Coma) 或 彗尾 (tail) 的存在。 換言之,彗星其實就是顆呈現出彗尾的小行星。因此,我們菁常可看到一些周期性彗星通過最接近太陽的近日點 ( Apsis) 天象,在它接近近日點時段 (於本網站「當月星象、行星動向預覽 」 都會有相關報導) 是我們從地球觀察它的最佳機會。

        掠日彗星 (Sungrazing comet) 是指近日點極為接近太陽的彗星, 有時其距離可接近至太陽表面僅數千公里。 較小的掠日彗星會在接近太陽時被完全蒸發掉,而較大的彗星則可通過近日點多次。 然而,太陽強大的潮汐力通常仍會使它們分裂。 專職觀察太陽的 SOHO (Solar and Heliospheric Observatory) 觀測到掠日彗星90%都是克魯茲族彗星 Kreutz Sungrazers), 它們或許是源自一顆在第一次進入內太陽系時就被碎裂成許多小彗星的巨大彗星。 上圖紅色標示一顆在 1973 ~ 1974 年間接近其軌道近日點的高離心率彗星和藍色標記的地球公轉軌道 。一般而言,彗星通過近日點過程中撞上地球的機率是微乎其微,我們在有身之年尚不必要為此而擔心。

明日主題 : 太陽系的前世今生 (196):近地小行星
天文史上的今天 : 1921 年 7 月 14 日,英國化學家傑弗里•威爾金森 (Geoffrey Wilkinson,1921.7.14.-1996.9.26.) 出生。他因對金屬有機化合物 (inorganic chemistry and Homogeneous transition metal catalysis) 的研究貢獻,與德國化學家恩斯特•奧托•菲舍爾 (Ernst Otto Fischer,1918.11.10.-2007.7.23.)共同榮獲 1973 年諾貝爾化學獎。
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