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2013 年 4 月 11 日

太陽系的前世今生 (101):M 4 裡的白矮星

影像提供 : NASA/ESA, Harvey Richer (University of British Columbia), M. Bolte (University of California)
文字提供 : 陳輝樺 (NMNS )  

說明 : 質量 (mass)比 4 倍 太陽質量 (Solar mass)小的恆星,它們大多是由太空中的雲氣受重力吸引聚集收縮而誕生, 而且慢速地演化到 主序帶 (main sequence)上呈黃色星體,然後可在主序帶上穩定停留數百億年之久。 等到星球中心的氫經氫融合成氦 核融合的速率不足以抵擋向內壓的 重力 (萬有引力) ,接續的氦融合成碳的核反應階段, 星球外層會膨脹而成 紅巨星 (red giant)。 若質量比太陽小的甯P進行氫融合後,就無法再產生能量而逐漸冷卻成小白矮星 (white dwarfs)。 那麼在星際間有否現成的例子可觀測到呢?

            在 天蠍座 (Scorpius) 亮星 心宿二 (Antares) 西邊約 1.3 度的位置,用肉眼就可以看到 球狀星團 M 4 (或 NGC 6121)。  M 4 可能是離我們最近的、而且是最小的球狀星團, 它和我們的距離僅約為 7,200 光年 。 亮度約為 5.6 視星等 。 雖然 M 4 是由數十萬顆恆星所組成,而它的直徑大小也有 50 光年, 不過和其他的 球狀星團 比較起來, 它是現知最小和最稀疏的星團之一。 1987 年,天文學家在此星團中發現首顆旋轉周期為毫秒的 脈衝星 (波霎 ,pulsar,高速旋轉的 中子星 ), 其轉速約為 蟹狀星雲 (M 1) 的 10 倍。 1995 年, 哈柏太空望遠鏡 (HST) 在此星團中發現 75 顆 白矮星 這些白矮星 都列於我們 銀河系 中最古老的恆星之一。天文物理學家預估在 M 4 星團中白矮星的個數可能高達 10 萬顆之多。

明日主題 : 太陽系的前世今生 (102):星系大融合起舞步驟
天文史上的今天 :  1798 年 4 月 11 日,義大利物理學家 Macedonio Melloni (1798.4.11.-1854.8.11.) 出生。他首先提出輻射熱 (radiant heat) 類似光 (light) 的特徵。
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